Les transferts ont toujours existé dans le football et leur prix augmente rapidement. La période des transferts est harmonisée depuis 1997 à deux périodes dans l’année : l’intersaison (deux mois en Europe du 1er juillet au 31 août) et à mi-saison (du 1er janvier au 31 janvier). Avant cet arrêt, le nombre des joueurs étrangers évoluant en club est fixé par les ligues et les fédérations, entre zéro et trois, selon les pays et les époques.